Se sabe que el herpes zóster se define como una infección causada por el virus varicela-zoster, que es el mismo virus que causa la varicela. Incluso después de que la infección de la varicela haya terminado, el virus puede vivir en su sistema nervioso durante años antes de reactivarse como herpes zóster.

Este tipo de infección viral se caracteriza por una erupción cutánea roja que puede causar dolor y ardor. El herpes zóster generalmente aparece como una raya de ampollas en un lado del cuerpo, generalmente en el torso, el cuello o la cara.

El herpes zoster puede afectar a una persona que haya tenido varicela. Sin embargo, ciertos factores ponen a las personas en riesgo de desarrollar culebrilla.

Los factores de riesgo incluyen:

  • tener 60 años o más
  • tener enfermedades que debilitan el sistema inmunitario, como el VIH, el SIDA o el cáncer.
  • haber tenido quimioterapia o radioterapia
  • tomar medicamentos que debilitan el sistema inmunitario, como esteroides o medicamentos administrados después de un trasplante de órgano

Si bien el herpes zóster puede ser doloroso y molesto por sí solo, es importante controlar los síntomas para detectar posibles complicaciones. Estas complicaciones incluyen:

  • daño a los ojos, que puede ocurrir si tiene una erupción o ampolla demasiado cerca de su ojo (la córnea es particularmente susceptible)
  • infecciones bacterianas de la piel, que pueden ocurrir fácilmente por ampollas abiertas y pueden ser graves
  • Síndrome de Ramsay Hunt, que puede ocurrir si el herpes zoster afecta los nervios de la cabeza y puede causar parálisis facial parcial o pérdida de la audición si no se trata (si se trata a tiempo, la mayoría de los pacientes se recupera completamente)
  • neumonía
  • inflamación del cerebro o la médula espinal, como encefalitis o meningitis, que es grave y pone en peligro la vida
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Diagnostico

La mayoría de los casos de herpes zoster pueden diagnosticarse con un examen físico de erupciones y ampollas. Su médico también le hará preguntas sobre su historial médico.

En raras ocasiones, es posible que su médico necesite analizar una muestra de su piel o el líquido de las ampollas. Esto implica usar un hisopo estéril para recolectar una muestra de tejido o líquido. Las muestras se envían a un laboratorio médico para comprobar si se posee el virus.

Síntomas

Los primeros síntomas del herpes zóster suelen ser dolor y ardor. El dolor generalmente está en un lado del cuerpo y ocurre en pequeños parches. Una erupción roja típicamente sigue.

Las características de erupción incluyen:

  • parches rojos
  • ampollas llenas de líquido que se rompen fácilmente
  • una erupción que se envuelve desde la columna vertebral hasta el torso
  • una erupción en la cara y las orejas
  • Comezón

Herpes zoster en adultos mayores

El herpes zóster es particularmente fácil de adquirir en adultos mayores y es más común en aquellos que tienen entre 60 y 80 años de edad.  1 de cada 3 personas que tendrán culebrilla en su vida, aproximadamente la mitad de ellas serán personas de 60 años o más. Las personas mayores son más propensas a tener culebrilla, ya que es más probable que los sistemas inmunes se vean comprometidos.

Las personas mayores con culebrilla tienen más probabilidades de experimentar complicaciones que la población general, incluyendo erupciones más extensas e infecciones bacterianas por ampollas abiertas. También son más susceptibles a la neumonía y la inflamación del cerebro, por lo que es importante que lo atienda un médico desde el principio para el tratamiento antiviral.

Para prevenir el herpes zóster, los adultos mayores de 60 años deben recibir la vacuna contra el herpes zóster. Para aliviar el dolor, puede aplicar un paño frío a las ampollas. Mantenga la erupción cubierta lo más posible para evitar propagar el virus de la varicela a otras personas. Pregúntele a su médico si es candidato a medicamentos antivirales, que pueden reducir la duración y la intensidad del virus. Su médico también puede recetar medicamentos para el dolor si es necesario.

Para prevenir el herpes zóster

Las vacunas pueden ayudarlo a evitar el desarrollo de síntomas severos de herpes zóster o complicaciones de la culebrilla. Todos los niños deben recibir dos dosis de la vacuna contra la varicela, también conocida como vacuna contra la varicela. Los adultos que nunca han tenido varicela también deben recibir esta vacuna. La inmunización no significa necesariamente que no tendrá varicela, pero sí la previene en 9 de cada 10 personas que se vacunan.

Los adultos que tienen 60 años o más deben recibir una vacuna contra el herpes zóster, también conocida como vacuna contra la varicela-zoster. Esta vacuna ayuda a prevenir los síntomas graves y las complicaciones asociadas con el herpes zóster.

El herpes zóster es contagioso. Si se infecta, se deben tomar ciertos pasos para prevenir la propagación de la infección, que incluyen:

  • manteniendo su erupción cubierta
  • evitando el contacto con personas que no han tenido varicela o que tienen un sistema inmunitario debilitado
  • lavado frecuente de manos

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